MICHIGAN CITY – Lorsque Connor Baker, le nageur principal de Michigan City, était un étudiant de première année, il ne ressemblait certainement pas à ce rôle.

"Le garçon ressemblait à celui de la messe de Pillsbury", a rigolé Mel Kovenz, entraîneur-chef de la ville de Michigan.

C’était un chien costaud de 5 pieds et 170 livres qui adorait nager; il était naturellement solide, mais le cadre court et costaud limitait tout progrès significatif qu’il pouvait réaliser dans la piscine.

Regardons les choses en face: c'était assez loin de l'image idéale d'un nageur. Ils sont généralement grands, avec de longs membres et pleins de muscle maigre; Il n'est pas un petit adolescent grassouillet et prépubère. Baker savait qu'il devait faire une grande différence en termes de santé s'il voulait être un nageur aussi performant qu'il le souhaitait.

"La puberté est quelque chose d'incroyable", a plaisanté Baker. "J'ai entre 5 et 9 ans maintenant et j'ai vraiment grandi dans mon corps ces deux dernières années. Cela m'a beaucoup aidé. Mais aussi, je mangeais comme une poubelle absolue. Comme si je mangeais seulement pour mettre de la nourriture dans mon corps. Manger n'avait aucun but. J'ai changé mon régime complètement depuis ma première année et maintenant tout ce que je mange fait quelque chose de productif pour mon corps. "

Au milieu de la puberté et de la diète en deuxième année, Baker commençait à voir des progrès. Il se sentait plus mince, plus long et plus rapide. Sa deuxième saison allait témoigner du travail ardu qu'il avait accompli l'année dernière, mais Baker s'est cassé le pied et a dû passer sa deuxième année de natation au lycée.

"Mec, c'était un mauvais moment", a déclaré Baker. «Bien sûr, cela devait bien se passer, car cela progressait vraiment. Mais il arrive que cette blessure me donne envie de revenir en troisième année dix fois plus forte. D'une certaine manière, cela m'a rendu beaucoup plus fort. "

Même avec la rééducation, l'haltérophilie et la perte de poids, Baker ne savait toujours pas si l'un de ses durs travaux en valait la peine dans la piscine. Après tout, il devait encore nager dans une réunion de lycée puisqu'il était le garçon de Pillsbury qui ressemblait à un garçon dans sa première année. Même vers la fin de sa saison junior, il ne savait toujours pas s'il s'améliorait vraiment en tant que nageur. Mais le match de championnat de section à Chesterton a tout changé.

Baker devait nager dans le 500 m nage libre. Il a toujours prospéré et pris plaisir à participer à cette épreuve. Il s’est fixé cinq minutes avant le début du match pour marquer une pause de moins de 30 secondes par 50 verges. Pour toute nage libre de 50 verges, terminer en moins de 30 secondes est la référence pour une nage solide. Mais garder ce rythme pour une course qui compte 10 de ces épreuves combinées, sans s’arrêter, n’est pas une mince affaire. Il établirait un meilleur personnel pour Baker.

"C’était facilement la meilleure course que j’ai jamais nagée de ma vie", a déclaré Baker. «Je me suis cassé mon meilleur temps précédent et j'ai facilement obtenu moins de cinq minutes avec un temps de 4:51. Je ne sais pas ce que c'était, mais je pouvais sentir à quelle vitesse je nageais là-bas. Quand j'ai vu mon temps après la course, je ne pouvais pas y croire au début. C'était fou. "

La nage 4: 51.58 de Baker définit le moment où il s'est rendu compte qu'il était de retour. Tout ce travail ardu et ce régime en ont finalement valu la peine, l'aidant à se rendre compte qu'il était vraiment un nageur spécial. Sa mère et son grand-père étaient tous deux des nageurs talentueux. Baker a donc toujours su qu'il avait la génétique pour être un nageur de haut calibre s'il faisait ce travail. Avec l'aide de ses coéquipiers, notamment le nageur de première année de Purdue, Jack Smith, Baker est devenu ce qu'il est.

Il a toujours voulu nager à l'université si possible, et maintenant, grâce à son travail acharné, c'est facilement possible. Baker attribue cela à la pratique de motivation de Smith quand ils pratiquaient des coups de pied tranquilles. Il a dit à Baker que la natation en été avait fait de lui un nageur de calibre dans la Division I et avait conseillé à Baker de faire de même.

C'est exactement ce que Baker a fait l'été dernier, après sa troisième année, et a déménagé à South Bend pour nager au sein de l'équipe de natation d'Irish Aquatics. Tout l’été, il s’est concentré sur la natation, tandis que l’équipe nageait à l’extérieur le matin et s’entraînait aux installations de Notre Dame plus tard dans la journée.

"Nager pour aller chercher de l’eau irlandaise m’a rendu beaucoup mieux que je ne le pensais", a déclaré Baker. «La meilleure chose que j'ai améliorée était la longue distance. Je n'ai jamais été un nageur de longue distance. Plus d'un sprinter. Mais ils se sont beaucoup concentrés sur ça et j'ai découvert que j'étais vraiment très bon à ça. C'est quelque chose qui m'aidera beaucoup dans le recrutement universitaire, bien sûr. Je suis un nageur beaucoup plus complet à cause de cet été. "

Il est surprenant de penser que c'est une question de "quand", pas de "oui", Baker nagera au collège. Qui aurait pensé qu'un étudiant de première année originaire de Pillsbury, mesurant à peine cinq pieds et ressemblant à un garçon de masse, deviendrait l'élément clé d'un relais gratuit de 400 verges qui aurait transformé l'État en un an futur nageur universitaire?

"Dans sa première année, il n'aurait jamais pensé devenir le nageur qu'il est aujourd'hui", a déclaré Kovenz. "Mais il s'est consacré au temps et a fait le nécessaire pour réussir."

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