Après des années de croissance économique soutenue, la pandémie de Covid-19 a soudainement déclenché une catastrophe économique, le chômage aux États-Unis atteignant maintenant des niveaux jamais vus depuis la Grande Dépression, malgré le rapport sur l'emploi de vendredi qui montrait une baisse des chiffres du chômage. Au milieu de la crise, les startups sont également confrontées à ce qu'un article appelle une "menace existentielle" car elles peuvent avoir du mal à trouver des fonds. Mais regarder de plus près les nouvelles startups des sciences de la vie, en particulier, révèle une réalité légèrement plus compliquée.

Dans le bulletin électronique du 4 mai de PitchBook News, le rédacteur en chef Alexander Davis a écrit que "des centaines, voire des milliers, d'entreprises soutenues par des entreprises sont confrontées à des conditions extrêmes et à une réelle menace de manquer d'argent". . Il a estimé que, en supposant que les startups collectent généralement de nouveaux capitaux tous les 12 à 18 mois, il y a environ 7 200 entreprises qui doivent lever des fonds. Mais ils les réaliseront à un moment où les investisseurs en capital-risque exigent plus de protections, tout en devenant plus sélectifs sur qui investir.

L'analyse de Davis a couvert les startups de tous les secteurs, alors qu'est-ce que cela signifie pour les startups en sciences de la vie en particulier?

Alors que l'argent est également devenu plus serré dans les sciences de la vie, des experts interrogés dans le capital-risque ont déclaré que des startups qui ne se battaient pas pour mener des essais cliniques de médicaments pour des maladies non mortelles et n'étaient pas encore entrées à la clinique, ils sont relativement bien placés. En outre, l'industrie est mieux positionnée que le secteur des technologies de l'information grâce à l'approche plus conservatrice de l'investissement des investisseurs en capital-risque dans les sciences de la vie, ainsi qu'au manque de surévaluations que l'on observe souvent dans les La technologie.

"Je pense que la résilience des sociétés des sciences de la vie placera cette industrie dans une position légèrement différente en ce qui concerne l'impact de Covid-19", a déclaré Mike Pellini, associé directeur de la société de capital-risque Section 32, dans une interview téléphonique. "Il y aura certainement des conséquences négatives du côté du financement pour les entreprises des sciences de la vie: parfois les conditions ne seront pas aussi favorables qu'elles l'étaient il y a six mois, et certaines entreprises ne recevront pas de fonds."

Jim Healy, associé commandité de Sofinnova Investments, a déjà constaté une baisse en termes de financement.

"De manière générale, je pense que le taux d'investissement des startups a ralenti", a déclaré Healy lors d'un entretien téléphonique. "J'ai l'impression que le nombre de nouveaux accords semble diminuer, et le rythme de l'accord a ralenti."

Bien qu'il soit plus difficile pour les startups des sciences de la vie de gagner de l'argent qu'auparavant, tout comme pour les startups en général, Covid-19 a présenté des défis supplémentaires propres à l'industrie.

La plus évidente d'entre elles est peut-être la capacité des entreprises à mener des essais cliniques. Les hôpitaux du pays étant contraints de consacrer une grande partie de leurs ressources à aider les patients atteints de Covid-19, même de nombreux grands fabricants de médicaments ont été contraints de réduire ou de suspendre certaines opérations de développement clinique. En réponse, la Food and Drug Administration a publié un guide sur les moyens de mener des essais pendant la pandémie, en particulier en utilisant des technologies telles que la surveillance à distance.

"Je pense que pour les entreprises qui essaient de développer des médicaments pour des indications ne mettant pas leur vie en danger, il sera difficile d'administrer ces études pendant un an ou deux", a déclaré Healy. "Ce sont les types d'entreprises qui auront le plus de défis."

Mais ce n'est pas que les startups qui développent des thérapies vitales trouvent une promenade dans le parc, et en fait, celles qui développent des thérapies contre le cancer cellulaire ont déjà ressenti des effets négatifs. Plusieurs oncologues des principaux centres de cancérologie interrogés lors de la récente réunion annuelle virtuelle de l'American Society of Clinical Oncology ont signalé que leurs efforts de développement CAR-T ont dû faire face à certains ajustements.

"Nous continuons à recruter et les études sont toujours ouvertes", a déclaré Ibrahim Elhoussieny, vice-président et directeur médical de Kite Pharma, filiale de Gilead Sciences, basée à Foster City, en Californie, qui commercialise CAR-T Yescarta (axicabtagene ciloleucelcel). "Cependant, avec la concurrence pour les ressources de soins de santé et son détournement vers Covid-19, cela a entraîné un recrutement lent."

Bien que Gilead soit une grande société cotée en bourse et puisse résister à de tels défis, les petites startups peuvent ne pas avoir les moyens financiers de se détendre.

"La thérapie cellulaire sera probablement confrontée à des défis en raison des coûts associés à la fabrication du médicament et du fait que beaucoup d'entre eux sont des médicaments personnalisés", a déclaré Healy.

Dans l'ensemble, lorsqu'une entreprise est en termes de développement clinique, elle pourrait également jouer un rôle dans les vents contraires auxquels elle est confrontée en raison de difficultés liées aux essais, et ceux qui ne sont pas entrés dans la clinique peuvent être mieux placés.

"Si le test n'a pas encore commencé, vous êtes dans un bon endroit, ou vous interagissez avec la FDA ou avez des réunions de type C, c'est bien aussi", a déclaré Healy. «Le défi est pour les entreprises qui ont des médicaments pour traiter des maladies potentiellement mortelles, où les patients devraient se présenter au centre médical pour une partie de cela, pour analyse ou collecte de données. Cela va être difficile: cela met la sécurité des patients au premier plan. "

En fait, certaines startups auraient des inquiétudes, mais elles progressent toujours.

"Je parlais en fait au PDG d'une start-up qui a une bonne science, 80% de leur série A est toujours dans la banque, et ils sont en préclinique, et il a dit que c'est tout ce qu'ils font, continuez garder la tête baissée et faire leur travail parce que la pandémie de Covid-19 leur a permis de ne pas avoir à parler dans le monde ", a déclaré Laurie Halloran, PDG du Halloran Consulting Group. "Bien qu'il soit un peu préoccupé par la disponibilité de l'argent liquide dans un an, tant qu'ils atteignent leurs objectifs, il n'y a pas beaucoup de raisons de s'inquiéter."

Cependant, même s'il dit qu'il est «intuitif» que certaines conditions de financement pourraient être plus difficiles aujourd'hui qu'elles ne l'étaient il y a six mois, Pellini a déclaré que ce serait probablement l'exception plutôt que la règle.

Un avantage du monde des sciences de la vie est qu'il a évité les évaluations exorbitantes qui étaient courantes parmi les entreprises du secteur technologique.

"Les évaluations n'ont pas été excessives dans l'industrie des sciences de la vie, ce n'est pas le monde technologique", a déclaré Pellini. "Les VC en sciences de la vie ont tendance à être très réfléchis et conservateurs dans leur approche d'un investissement particulier."

En fait, Healy a déclaré que le problème d'obtenir de l'argent au milieu de la pandémie de Covid-19 et du chaos économique qu'elle a causé n'est pas dû à moins d'argent, mais parce que les investisseurs sont devenus plus prudents sur la façon dont ils le font. traiter.

"Les gens sont plus prudents et plus sélectifs quant à l'endroit où ils placent leurs paris", a déclaré Healy, notant que plusieurs fonds pour les sciences de la vie ont été collectés ces derniers mois.

Certains d'entre eux incluent ARCH Venture Partners et Flagship Pioneering, qui ont ensemble fermé de nouveaux fonds d'une valeur de près de 2,6 milliards de dollars en avril, ainsi que le fonds de 394 millions de dollars que venBio a fermé le même mois et Arkin Holdings, société basée en Israël, qui a clôturé un fonds de 140 millions de dollars en mars.

Pourtant, une partie du problème pour les startups qui cherchent à lever des capitaux n'est pas seulement financière, mais aussi culturelle, et c'est là que la distanciation sociale, les blocages et les restrictions de voyage pourraient devenir un problème. Healy a noté que Sofinnova avait deux investissements pour lesquels elle avait déjà des feuilles de termes, et son personnel avait déjà rencontré personnellement les équipes de direction de l'entreprise avant la pandémie. Mais au fil de l'année, les sociétés de capital-risque peuvent être obligées de prendre des décisions quant à l'opportunité de soutenir les entreprises dont elles n'ont jamais rencontré les dirigeants en personne.

"Nous utilisons Zoom et Skype beaucoup plus qu'auparavant, mais ce n'est toujours pas la même chose", a déclaré Healy.

Mais Halloran a déclaré que cela reflétait une pensée ancienne, notant que certains de ses collègues avaient déjà pratiquement collecté des fonds.

"Cela a beaucoup à voir avec l'ouverture des investisseurs et des conseils d'administration, et s'ils ne le sont pas, ils pourraient avoir des problèmes à l'avenir", a-t-il déclaré. "Ils doivent changer leur état d'esprit."

Cependant, ce sont les entreprises existantes qui ont déjà des investisseurs et une capacité éprouvée à inscrire des patients dans des essais cliniques et à produire de bonnes données qui seront probablement mieux placées pour traverser la tempête, a déclaré Healy.

"Pandémie ou non, une mauvaise information est un bon indicateur d'un mauvais résultat", a déclaré Healy. "Je pense qu'il s'agira davantage de moins de sociétés financées plutôt que de sociétés existantes incapables de lever des capitaux de suivi."

Photo: Feodora Chiosea, Getty Images

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