VERMILLION, S.D. – Les adolescents Jashawn et Jayton Pease se sont enlacés dans la dernière zone alors qu'ils célébraient la victoire de 74 à 39 qui a fait de leurs chefs Crow Creek les champions de la ligue scolaire tribale du Dakota du Sud. Mais alors qu'ils s'embrassaient, des larmes coulèrent sur leurs visages.

Jashawn, 15 ans, a frappé son poing contre sa poitrine et a pointé le ciel.

"Je joue pour mon frère parce qu'il est allé dans le monde des esprits", a-t-il déclaré.

En juillet 2018, J’von Justice Shields, qui avait 17 ans et qui jouait le rôle de receveur ouvert pour les Chieftains, s’est suicidé. Sa petite amie, Brianne Saul, son plus jeune fils, les sept frères de J’von, ainsi qu’une équipe et une communauté qui tentent toujours de donner un sens à leur perte, ont été laissés pour compte.

Ces décès sont très fréquents dans les communautés amérindiennes, où le taux de suicide chez les jeunes de 15 à 24 ans est plus de trois fois supérieur à celui de tout autre groupe racial ou ethnique du pays. Le comté de Buffalo, qui comprend la majeure partie de la réserve Crow Creek où J’von a vécu, affichait le taux le plus élevé du Dakota du Sud l’an dernier.

Amis et famille décrivent J’von comme un amoureux amusant et stupide. Jayton, 17 ans, a déclaré que son frère adorait pêcher ou juste s'asseoir dans la voiture et parler. Mais la petite amie de J’von a déclaré qu’il avait le poids de la responsabilité de ses frères plus jeunes dans une famille avec un père presque absent.

La communauté sioux de Crow Creek s'emploie à prévenir davantage de suicides, mais elle se débat sous le poids de son passé et de ses nombreux défis, notamment la toxicomanie et le manque de ressources. Pour illustrer ce point, la hotline de prévention du suicide de la communauté ne répond pas car des employés ont été licenciés il y a plusieurs mois après la perte d'une subvention fédérale par la tribu.

Christine Obago, membre du conseil tribal qui travaillait auparavant au programme de prévention du suicide, a déclaré qu'il était difficile pour la tribu de gagner et de conserver des subventions qui pourraient aider leur avenir. En septembre, deux chefs de tribus ont plaidé coupables de détournement de fonds de plus de 100 000 dollars sur le compte général d'aide sociale de la tribu. Obago a déclaré que la tribu travaillait à la vérification de leurs comptes pour améliorer leurs chances d'obtenir des subventions.

Pendant ce temps, un groupe de travail sur la prévention du suicide réconforte les familles qui perdent un être cher. Rod Vaughn, un pasteur qui répond après des suicides, a déclaré qu'il avait peur lorsque son téléphone sonne avec un appel de la police, car il s'agit probablement d'un suicide.

La présidente du groupe de travail, Jacqueline Rhode, a déclaré que les adolescents publient ouvertement des idées suicidaires sur les réseaux sociaux, mais que, faute de ressources, leur capacité à réagir rapidement est parfois limitée. Elle a dit qu'elle pouvait appeler la police pour placer ces adolescents en détention préventive ou les aider à obtenir un rendez-vous avec un spécialiste de la santé du comportement.

Dale Walker, psychiatre et cherokee, dirige un centre de recherche sur la santé mentale chez les Amérindiens à la Oregon Health & Science University. Il a dit que les causes de suicide chez les Amérindiens sont complexes. Parmi eux: faire face à des traumatismes historiques et à une perte de culture qui peuvent causer des sentiments de honte et d’isolement.

La tribu Sioux de Crow Creek est un descendant de la tribu Dakota de Mdewakanton, qui a été expulsée de force du Minnesota en 1862 après des affrontements avec des colons blancs. Avant sa mort, J’von a participé à une randonnée annuelle à cheval de Crow Creek à Mankato, dans le Minnesota, en hommage à 40 hommes du Dakota pendus après le conflit.

Rhode encourage les jeunes membres des tribus à être fiers de leur identité et de leur culture, tout en reconnaissant les difficultés auxquelles ils pourraient être confrontés.

"Il y a beaucoup de manques et de souffrances, mais c'est aussi un lieu d'une incroyable beauté et d'une incroyable culture", a-t-il déclaré. "C'est un endroit très contrasté, le tout dans un petit espace."

Le centre de bien-être Indian Health Services propose des cours permettant aux personnes de célébrer les métiers traditionnels tels que les perles ou les mocassins. Cours de langue Dakota récemment ouverts sur la réservation. Et cette année, la communauté s'est unie autour de la saison invaincue de l'équipe de football.

L'année dernière, l'équipe n'a remporté que deux matchs. Mais cette saison, il a rejoint la nouvelle Conférence des Nations, qui n’est ouverte que dans les écoles où au moins la moitié des élèves sont Amérindiens. La ligue a donné une nouvelle vie aux programmes de football de nombreuses écoles tribales, y compris Crow Creek.

Jayton et Jashawn disent qu'ils partagent une fraternité avec leurs coéquipiers.

"Il y a beaucoup de gens dans la communauté qui essaient d'intervenir et d'être ce grand-père ou cette figure paternelle dans votre vie", a déclaré Jayton.

Les frères Pease ont rempli leur saison de rituels commémoratifs pour J’von. Avant chaque match, ils se sont agenouillés sur le banc, prenant un moment pour se souvenir. Sur un support qui protège son dos, Jayton a imprimé "JBOOG", le surnom de son frère.

Dans le match de championnat, Jayton a joué à travers le terrain, se jetant sur ses adversaires. Il a déclaré que Javier von avait toujours rêvé que les chefs remporteraient la victoire dans "The Dome" à Vermillion, où les championnats de football étaient décidés, et que ses frères avaient réussis.

Après le coup de sifflet final, mais avant de quitter le terrain, les joueurs de Crow Creek se sont accroupis et ont mis fin à leur saison en criant: "Famille!"

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