Dans le domaine de la recherche, le professeur Christian Happi a gagné le respect de sa lutte contre les épidémies. Désormais, il souhaite hisser une nouvelle génération de chercheurs africains car "tant que l'Afrique manquera de contribution intellectuelle, on lui dira toujours quoi faire".

Et ce biologiste moléculaire, qui a grandi au Cameroun et est passé par Harvard avant de retourner sur le continent, déteste qu'on lui dise quoi faire.

"Je souhaite développer des solutions simples et peu coûteuses adaptées à l'Afrique et à notre environnement", insiste-t-il dans son bureau décoré de nombreux diplômes, récompenses scientifiques et photos de famille.

A 52 ans, Christian Happi lutte contre les épidémies qui sévissent en Afrique et transmet ses connaissances sur le continent: deux combats essentiels en ces temps de pandémie du nouveau coronavirus, pour lesquels il a déjà développé un test low-cost.

À Ede, une ville modeste du sud-ouest du Nigéria, il a fondé en 2016 le Centre africain d'excellence pour la recherche génomique et les maladies infectieuses (Acegid), avec un financement de la Banque mondiale ou de riches philanthropes étrangers et nigérians.

A l'entrée, un panneau discret donne le ton: "Les plus forts ne sont pas ceux qui écrasent les autres. Ils les élèvent."

Près de 1000 chercheurs en biochimie et génomique ouest-africains, pour la plupart des Nigérians, sont passés par ces installations quelque peu désuètes, en attendant l'ouverture l'année prochaine du "plus grand centre de recherche génomique d'Afrique", un bâtiment moderne situé dans la forêt tropicale de Ede.

"Il est logique d'être ici au Nigeria. Ce pays est le géant de l'Afrique, s'il échoue, tout le continent fera de même", a déclaré le chercheur.

En raison de son climat et de sa population très dense, le Nigeria, pays de 200 millions d'habitants, connaît chaque année un nombre incalculable d'épidémies: paludisme, typhoïde, méningite, choléra, fièvre jaune et, plus récemment, Ebola.

Cette année, les chercheurs et étudiants d'Acegid se concentrent sur la lutte contre Covid-19.

Le Nigéria n'a enregistré que 30 000 cas positifs début juillet et près de 800 décès, mais avec une moyenne de 3 000 tests par jour "pas assez", a déclaré un demi-responsable de la santé publique nigériane.

A Lagos, Ibadan, Abuja ou Kano, dans de gigantesques mégalopoles de plusieurs millions d'habitants, où il est impossible d'appliquer les bases de la distanciation sociale, le virus se propage de manière quasi incontrôlable.

L'OMS s'est récemment inquiétée de la forte accélération du nombre de cas sur le continent (plus de 500 000 début juillet), mais tous les spécialistes s'accordent à dire que sans capacité de détection, les chiffres officiels ne reflètent pas la réalité. .

Tests Covid pour les cliniques rurales

Chez Ede, l'équipe du professeur Happi a déjà développé un test de détection rapide, certifié par la Food and Drug Administration (FDA) américaine et validé au niveau national et continental pour sa sortie imminente.

Ce test Covid-19, qui ressemble à un simple test de grossesse, coûte environ 3 $ contre 100 $ pour les tests PCR traditionnels. Vous n'avez pas besoin d'équipement ultra sophistiqué ou de produits importés pour connaître les résultats.

«Moi, les grosses machines PCR utilisées en Europe ou aux États-Unis qu'aucun hôpital public ici ne pourra payer, cela ne m'intéresse pas», explique le professeur Happi, chef des laboratoires. "Je veux des preuves que la grand-mère du village peut faire dans sa clinique rurale."

Les chercheurs d'Acegid travaillent avec peu d'équipement, mais sont parmi les plus efficaces et sophistiqués. C'est aussi le premier laboratoire à séquencer l'ARN (lecture d'ADN génétique) du nouveau coronavirus en Afrique début mars, quelques jours seulement après l'apparition du premier cas à Lagos.

Un record de "vitesse incroyable", souligne Chikwe Ihekweazu, directeur du National Center for Infectious Diseases qui gère principalement la crise de Covid-19 au Nigeria.

"Avant, nous aurions été obligés d'envoyer des échantillons en Europe ou aux Etats-Unis", a expliqué le Dr Ihekweazu à l'AFP. "Le virus peut évoluer très rapidement et grâce au séquençage, nous pouvons suivre cette évolution au plus près."

De la même génération, le professeur Happi et le Dr Ihekweazu se connaissent bien et travaillent sur le même front, l'un dans le secteur privé et l'autre dans le public. "Le professeur Happi n'est pas facile et nous avons souvent des débats houleux! Mais nous sommes fiers de partager le même objectif, nous nous sommes engagés envers le Nigeria et l'Afrique."

"Petit Africain et une grosse valise"

Afrique, Christian Happi n'a jamais oublié tout au long de sa carrière outre-Atlantique. Il n'a jamais oublié non plus la crise du paludisme qui l'a presque emporté dans son enfance.

Originaire du Cameroun, où il a grandi et étudié la biochimie, Christian Happi est arrivé pour la première fois à Londres en 1998 à l'âge de 30 ans.

"Petit Africain avec une grosse valise et un peu perdu à Heathrow" doit se rendre à une conférence internationale de lutte contre le paludisme, à une époque où l'Afrique a peu de place dans les débats scientifiques. Même ceux qui vous concernent directement.

Le jeune camerounais est l'un des seuls étudiants africains invités à cette conférence qui se tient cette année à Oxford.

Il est rapidement connu pour «ses idées un peu folles» pour vouloir utiliser la génétique dans le développement de vaccins, et l'Université américaine de Harvard le traque immédiatement pour continuer ses recherches.

Étudiant puis professeur à la prestigieuse université, il y est resté une dizaine d'années, notamment pour approfondir ses projets de lutte contre le paludisme. La maladie en tue encore près de 400 000 chaque année dans le monde, dont près de 100 000 au Nigéria.

"Tant qu'il n'y aura pas de recherche sur le continent, il n'y aura pas de vaccin", assure-t-il. "Vous devez être sur le terrain."

L'appel du continent

Cependant, ce n'est pas le paludisme qui l'a repoussé en Afrique, mais la fièvre de Lassa. En 2007, le biologiste a entendu parler pour la première fois de cette fièvre hémorragique, proche d'Ebola, et des 700 décès qu'elle provoque chaque année au Nigeria.

À sa grande surprise, il découvre que les tests de dépistage sont envoyés en Allemagne. Lorsque les résultats ont été reçus, 90% des patients sont décédés.

"Il est totalement inacceptable qu'une maladie découverte en 1969 n'ait toujours pas été diagnostiquée en 2007", s'est rebellé le professeur.

Un an plus tard, il a levé des fonds et s'est rendu à Irrua, dans le sud du Nigéria, pour construire un laboratoire. Il forme deux jeunes hommes fraîchement sortis du lycée aux bases de la microbiologie et réalise les premiers dépistages de Lassa en Afrique.

"Il n'y avait rien, ni travail ni matériel", se souvient-il. "Pas même l'électricité. Nous avons dû utiliser une batterie de voiture pour faire fonctionner la machine PCR!"

Désormais, les patients sont détectés plus rapidement et les pics épidémiques annuels de Lassa, endémiques au Nigeria, provoquent entre 100 et 200 décès par an.

Fort de cette expérience, l'enseignant a fondé Acegid et depuis, il est passé "d'une épidémie à une autre", comme il le dit. Il a récemment découvert deux autres virus (Ekpoma 1 et 2), parmi les centaines qui peuplent les forêts tropicales de la région.

"Ici, les médecins ne savent souvent pas de quoi souffrent leurs patients. Ils testent le paludisme, la fièvre typhoïde … et puis, ils ne savent plus" de quelle maladie il s'agit ", explique le chercheur.

Des recherches supplémentaires sur les maladies infectieuses en Afrique sont essentielles. Mais le coût est élevé, et même si les donateurs sont conscients de l'urgence, encore plus à la lumière de la pandémie actuelle, les obstacles sont nombreux.

De nombreux chercheurs, médecins et personnels de santé préfèrent toujours travailler à l'étranger, pour de meilleurs salaires ou simplement parce qu'ils n'ont souvent pas les moyens d'exercer leur profession chez eux.

"Les jeunes étudiants africains peuvent recevoir une formation dans les meilleures universités du monde, mais s'il n'y a pas de structure pour les accueillir en Afrique une fois diplômés, c'est inutile", a-t-il déclaré.

– Biologie moléculaire et codage informatique.

Idowu Olawoye a étudié la biologie moléculaire et le codage informatique en Angleterre avant de revenir en 2016. Vivre dans la petite ville d'Ede, à plus de six heures en voiture de la capitale économique Lagos, ne lui pèse pas, dit-il. «Je veux surtout participer au développement de mon pays».

À seulement 27 ans, il traite actuellement les données de séquençage de l'ADN de Covid-19 pour le Nigéria: «Vous voyez, en lisant l'ADN du virus, on peut voir où il est allé. C'est comme si je lisais son passeport», il vulgarise autant que May, le jeune doctorant affiche des schémas sur un iMac à la pointe de la technologie.

Sa collègue Jessica Uwamibe voulait également "se sentir utile" à tout prix. Chercheuse en biologie moléculaire âgée de 29 ans, elle commençait à peine ses études à l'Université Ede Redeemer lorsque l'épidémie d'Ebola a éclaté en Afrique de l'Ouest en 2014.

Six ans plus tard, il finalise les derniers détails de la circulation des tests rapides Covid-19, développés dans le même modèle que ceux imaginés pour Lassa et Ebola, et travaille déjà à la recherche d'un vaccin à partir des données génomiques découvertes. . chez les patients au Nigéria.

"Pourquoi aller ailleurs?", A demandé la jeune femme. "Ici, nous avons les maladies et maintenant nous avons les connaissances et l'équipement."

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